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沙特疯狂烧钱,电竞走出寒冬?

新市场观察 

电竞产业靠中东土豪走出“寒冬”,有关注但难长久。
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首届电竞世界杯(EWC)已经在利雅得正式开赛,高达6000万美元的总奖金和种类齐全的比赛项目引发了广泛关注。除此之外,沙特官方还承诺,要将首都利雅得打造成电竞中心,给全球电竞粉丝带来更加丰富的观赛和游玩体验。近年来,沙特阿拉伯大力投资高尔夫、拳击等体育项目,不断拓宽自己的体育版图。电竞世界杯的举办,是该国家在体育方面开疆辟土,追求国际影响力的重要一步。但海湾国家为何如此重金投资电竞产业,又将如何影响这一产业的未来?

01.电竞产业步入“寒冬”

在2018年前后,电竞产业作为朝阳产业的一份子,吸引了许多资本投入。投资人们认为该产业受众广泛、资源丰富,拥有很大的发展潜能,便争先恐后地向游戏公司、比赛举办单位和俱乐部等产业相关组织投入大笔资金,以求不久后的回报。突如其来的疫情也为这一产业的蓬勃发展添了一把火:因为传统体育项目的日程被大幅削减,许多人在此期间首次接触电竞。虚拟F1赛车和FIFA对决游戏成为了体育观众们对传统体育项目的“赛博代替品”,电竞比赛因此吸引了更广泛的观众,相关产业也迎来了新一轮的投资。

然而,自疫情初期的这一风波之后,电竞产业的命运就变得喜忧参半:不断入场的大品牌不但大手笔投入赞助,还动手组建自己的战队。电竞比赛的上座率却一直不温不火,难以触及四年前的高峰;部分投资人渐渐不耐烦,开始计划止损,撤出资金。这样一来,虽然粉丝们的观赛热情依旧不减,但很多老牌俱乐部受到重创,不少游戏公司也没能幸免于难。再加上这一时期的公司经历了全球经济下行等一系列因素的影响,电竞产业“蓬勃发展”的道路似乎有些崎岖。

美国知名电竞俱乐部FaZe Clan的遭遇很好地反映了这点。该俱乐部旗下有多个战队,涵盖《使命召唤》、《反恐精英》、《无畏契约》等多款游戏。两年前,这家俱乐部通过与一家公司合并,在纳斯达克上市,当时市值高达9.87亿美元,是当之无愧的最“贵”电竞俱乐部。但好景不长,这家俱乐部在纳斯达克的表现并不好,仅仅一年时间,公司就面临宣告破产,最终在去年十月以1700万美元的价格被另一家电竞公司Gamesquare收购。

虽然FaZe Clan的遭遇并不能代表电竞产业正在走下坡路,但整个游戏行业的财政困难是有目共睹的。据《纽约时报》报道,今年年初起,多家游戏开发商和出版商大面积裁员,赞助商削减了广告预算,许多俱乐部和队伍也入不敷出,处于亏损状态。对于大部分综合公司来讲,电竞版块的最好成绩也仅能维持收支平衡,不太可能实现盈利。

在“电竞寒冬”的舆论氛围中,沙特阿拉伯异军突起,抓住了为电竞产业注入新动力的机会。电子竞技世界杯基金会(EWCF)的首席执行官拉尔夫·雷克特(Ralf Reichert)希望这次比赛能够改变产业现状,激发投资热情。

02.什么是EWC?

电子竞技世界杯(EWC)是Gamers8的延续,后者是沙特阿拉伯本土一项旗帜性的电竞赛事,首届在2022年举办,去年一届的总奖金就高达4500万美元。2024年7月3日至8月25日,首届EWC在沙特首都利雅得举行,该赛事由沙特公共投资基金(PIF)出资、电竞比赛组织者ESL运营的电竞世界杯基金会举办。整个赛事包括21个游戏项目,如《英雄联盟》、《反恐精英2》和《Dota 2》等,涉及超过500支队伍和1500名选手。

该赛事拥有超过645,000平方英尺的场地空间,并设有四个独立的电竞赛场。组织者表示,主办方会提供一系列精彩比赛、娱乐活动和互动机会,还将举办两场音乐会以及六场无人机和烟火表演,旨在将利雅得打造成电竞爱好者的中心。而这次比赛中,最引人注目的自然是有史以来最大的电竞奖金池,总额超过6000万美元,而排名第一的俱乐部更是可以独享高达700万美元的巨额奖金。

如此慷慨的手笔吸引了众多电竞豪门俱乐部的注意,参加排行的30家俱乐部大部分来自欧洲和北美,如G2电子竞技俱乐部、100 Thieves、FaZe Clan和由贝克汉姆投资的俱乐部Guild Esports等;来自亚洲的有四次《英雄联盟》世界冠军得主T1;Furia Esports和Loud来自南美;而Team Falcons和Twisted Minds则位于中东。除去单项奖金之外,这些俱乐部还将争夺总额为2000多万美元的俱乐部排名奖金。

电子竞技世界杯基金会表示,参赛俱乐部有资格每年参加其俱乐部支持计划,获得数十万美元的融资以改善基础设施、进行内容创作和开发新(游戏)项目。

03.沙特“下重注”是把双刃剑

自EWC这一项目公布以来,各项工作都在紧锣密鼓的筹办当中。出手阔绰的沙特吸引了来自多个国家的投资和赞助。到目前为止,日本科技行业巨头索尼以官方创始合作伙伴的身份加入合作,而雀巢、阿迪达斯、百事和沙特电信等公司也与EWC主办方签订了协议,负责参赛选手在比赛期间的衣食住行。

EWC还和多个直播平台签订了协议,不能亲临现场的电竞粉丝们可以选择在Youtube,Twitch和Tiktok上随时关注赛事情况,观看现场直播。国内也有虎牙、斗鱼、Bilibili等多个平台享有比赛转播权。7月8日凌晨,《英雄联盟》项目的总决赛如期举行,仅Bilibili平台就有数十万人观看,电竞粉丝们的热情程度可见一斑。

Guild Esports的首席执行官Jasmine Skee在1月接受采访时表示,EWC的举办可以为电竞产业提供“顶流赛事”,增加国家在该行业影响力的同时,帮助竞技类游戏组织在中东地区扎根。他补充说,与沙特合作是一种十分美妙的体验,因为他们举国上下、老老少少似乎都热爱游戏和电竞,既然这一活动如此受欢迎,他们所举办的赛事能够成功也是显而易见的。

不仅参赛队伍对这一赛事表示好评,全球电竞联合会(GEF)首席执行官Paul Foster也称这项比赛“在很短时间内创造了令人印象深刻的成就,是电竞产业向前迈出的一大步”,并盛赞主办方团队之专业、准备之充分。

尽管沙特的火热气氛和资金注入颇有解冻“电竞寒冬”之势,其作为主办方是否合格也饱受争议。首当其冲的便是其对少数同性恋群体的态度,电竞粉丝中有相当一部分来自LGBTQ+群体,他们对这一赛事由沙特主办表示强烈不满。他们认为,沙特的这一举措仅仅是为了转移人们对这一海湾国家对LGBTQ+和妇女权利立场的关注。几位知名电竞人士因此抵制该赛事或限制其报道。而据沙特官方称,这一赛事的举办完全是出于热爱。

除了可能有“体育洗白”、“电竞洗白”的嫌疑,沙特对EWC乃至整个电竞领域的巨额投入,也引发了专家对这种做法可持续性的质疑。如果该赛事未达到预期,相关国家的热情可能会降温,投入资金也会一降再降,这将使电竞产业再次陷入危险境地。

04.光靠土豪不长久

EWC是沙特“2030愿景”计划的一部分,旨在实现该国经济多元化,摆脱对石油行业的依赖。该赛事也是沙特国家游戏和电竞战略的关键组成部分,目标是在本世纪末前增加该行业对GDP的贡献超过500亿里亚尔(约合133亿美元),并创造超过3.9万个就业机会。

近年来,沙特不断加强其在电竞和游戏领域的影响力。PIF不仅持有动视暴雪、EA、任天堂等多家知名游戏公司的股份,收购并合并了ESL和FACEIT电竞平台,还创建了总额为1.2亿美元的风险投资基金,专门用于投资游戏和电竞产业。

沙特的王储穆罕默德·本·萨勒曼在接受采访时表示:“电竞是当今世界最重要的娱乐方式之一,而电竞产业是增长最快的产业之一,每年增长高达30%。同时,沙特皇室成员费萨尔·本·班达尔是全球电竞联合会的副主席,该联合会是电竞领域最突出的全球权威机构之一,与国际电竞联盟(LESF)齐名。今年初,这对竞争对手达成战略合作伙伴关系,预计还会迎来进一步的整合。

沙特对EWC的预期直截了当,该王国希望将自己定位为电子竞技的中心和技术层面的前沿地带,并把这一赛事当作其雄心勃勃的电竞战略的核心,以吸引投资和年轻游客。但仅就刚刚结束的《英雄联盟》系列赛来看,这一赛事的导播专业程度、比赛设备和选手福利都没能达到预期,电竞产业“重回巅峰”的道路似乎还很漫长。

无论如何,沙特的资金支持和EWC的举办,为恰逢挑战之际的电竞产业注入了一股强大动力。然而,要想使该产业蓬勃稳定,实现可持续发展,只靠来自海湾国家的慷慨投资是远远不够的。

头图 | Unsplash

本文来自微信公众号“体坛经济观察(ID:titansportsindustry)”,作者:睿子,36氪出海经授权转载。

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